Saturday, January 27, 2007

Memorias de un físico nuclear

Así se llama el libro del físico Otto Frisch, quien hace una buena recopilación de los momentos más importantes en su vida como físico nuclear. Esto es lo que dice Wikipedia acerca de este personaje:

Otto Robert Frisch (1 de octubre de 1904 – 22 de setiembre de 1979), físico austríaco-británico. Con la colaboración de Rudolf Peierls, diseñó el primer mecanismo de detonación de una bomba atómica, el 1940.

Judío nacido en Viena el 1904, era hijo de un pintor y una pianista. A pesar de tener talento para los dos oficios, heredó el amor para la física de su tía Lise Meither. Fue a estudiar a la Universidad de Viena, graduándose en el 1926, con un trabajo sobre los efectos del electrón (recientemente descubierto) en las sales. Después de años trabajando en un laboratorio en Alemania, se trasladó a Hamburgo, bajo la tutela de Otto Stern, ganador del premio Nobel de física el 1943. Allí trabajó con la difracción de los átomos (usando superficies de cristal) y también probó que la importancia magnética del protón era mucho mayor que la que se le había supuesto.

La subida al poder de Adolf Hitler a la cancillería alemana el 1933 hizo que Frish decidiera irse a vivir a Londres, donde se integrará en la plantilla del Birkbeck College y trabajó junto al físico Patrick Maynard Stuart Blackett en la tecnología de la cámara de Wilson y en la radioactividad artificial. Después de esto, siguió con una temporada en Copenague con Niels Bohr, donde se especializó en la física nuclear, particularmente en la física del neutrón.

Durante las navidades del 1938, visitó su tía Lise Meitner en Kungälv. Mientras Frisch se encontraba allí, Meitner recibió la noticia de que Otto Hahn y Fritz Strassmann descubrieron que la colisión del neutrón con núcleos de uranio producía bario, como uno de sus resultados. Hahn no pudo explicar este resultado. Frisch y Meitner supusieron que los núcleos de uranio se habían dividido en dos, explicando el proceso (en términos de excesiva carga elétrica), estimando la energía liberada, acuñando el término "fisión" para describirlo, y teorizando sobre el potencial de una reacción en cadena. Frisch volvió a Copenague, donde rápidamente fue capaz de aislar los restos producidos por la reacciones de fisión.

En verano del 1939 Frisch abandonó Dinamarca para lo que el creía un corto viaje a Birmingham, pero el comienzo de la Segunda Guerra Mundial descartó su regreso. Trabajando con el físico Rudolf Peierls, presentaron el Frisch-Peierls memorándum, el primer documento para presentar el proceso que podría generar una explosión atómica, usando Uranio-235, que, con una masa crítica pequeña, podría alcanzar una detonación inmensamente poderosa.

El memorándum predijo los efectos de dicha explosión: desde la explosión inicial hasta la lluvia radioactiva. Ese memorándum fue la base para el desarrollo por parte de los británicos de un artefacto atómico (el proyecto "Tube Alloys", programa nuclear del Reino Unido de la Segunda Guerra Mundial) y también del Proyecto Manhattan, en el que Frisch trabajó ocmo parte de la delegación británica. Frisch se fue a los Estados Unidos el 1943, después de obtener de forma acelerada la ciudadanía británica. El 1946 regresó a Inglaterra para hacerse cargo del puesto de jefe de la división de física nuclear de la "Atomic Energy Research Establishment" ("Establecimiento de Investigación de la Energía Atómica") en Harwell, aunque durante los siguientes treinta años enseñó en Cambridge. Dejó la cátedra en 1972 para concentrarse en sus libros y sus asuntos. Murió en el 1979.

El libro es de Alianza Editorial y desafortunadamente no pude hallar la portada del mismo en Internet. Para colmo, el libro era de Russek y ya se lo regresé (*). Como sea, si quiere alguno de mis lectores enterarse de una vida apasionante y apasionada de la física, no deje de leer esta especie de autobiografía. Frisch, a pesar de ser uno de los descubridores de la fisión nuclear, jamás se dio la importancia o la categoría de gran físico, aunque sin duda, lo era.

(*) NOTA: Russek me acaba de enviar la portada escaneada.

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